“Un matemático lee el periódico” de John Allen Paulos: Reseña

paulos

El título no dice mucho. El libro es un conjunto de comentarios sobre diferentes temas. Está estructurado más o menos como un periódico: no tiene un único hilo conductor de principio a fin, sino más bien es una secuencia de notas alrededor de diferentes temas y sucesos. Paulos ofrece la visión aguda del profesional de las matemáticas que ve más allá de las palabras del texto. Nos va dando pautas de análisis para que al leer el periódico (u otro medio de noticias) no caigamos en falacias de porcentajes, números y argumentos que apelan al sentido común pero que carecen de razón.

El autor divide el libro en cinco secciones: 1. Política, Economía y Nacional 2. Asuntos locales, empresariales y sociales 3. Estilo de vida, confusión y noticias light 4. Ciencia, medicina y medio ambiente 5. Alimentación, Libros, Deportes, Necrologías. Cada sección contiene textos donde Paulos opina, recuerda anécdotas y destruye argumentos falaces utilizando conceptos matemáticos que no deberían ser ajenos al ciudadano promedio.

Si bien la idea es llamativa —a mi gusto— el libro falla en capturar la atención del lector poco apasionado. Al igual que un periódico, uno podría leer diferentes secciones al azar sin que sea necesario leer las partes previas. Si le agregamos el hecho de que la traducción al español tiene varios defectos, el lector puede encontrarse con pasajes oscuros que no tienen gracia. Hay algunas bromas que sólo funcionan en inglés.

El mérito principal de la obra es hacer notar las matemáticas subyacentes en distintos temas cotidianos. Algunas de las ideas que el autor recalca pertinentemente son: que las predicciones sociales no son confiables, la regla de probabilidades de sucesos independientes, la manipulación de cifras y porcentajes para lograr efectos subjetivos en el lector, coincidencias y teorías de conspiración, probabilidad condicional, omisión de información en publicidad, combinaciones esotéricas de números con significados especiales que llaman la atención, etc.

Personalmente no recomendaría la lectura del libro. Aunque cada subsección cumple muy bien su misión de profundizar y aclarar, no deja de sentirse una falta de cohesión entre todos los temas. La novedad de tener la estructura de un periódico es también un defecto.

En la escala de las cinco estrellas le doy 3/5.

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