Diez años de Fisired

¿Se acuerdan de la computadora que tenían en casa o en el trabajo hace diez años? Existe un lugar en donde todavía puede apreciar la tecnología de computadoras existente en 1998. Contrario a lo que se imaginan, este lugar no es un museo. Es un laboratorio de computadoras, activo y funcionando que se encuentra en la Facultad de Ingeniería de la USAC. Me refiero a la red de computadoras del Departamento de Física que — en su concepción actual — nació hace diez años, meses más o meses menos. Desde entonces, este lugar — mejor conocido como la Fisired — ha brindado su servicio a estudiantes, catedráticos y auxiliares del Departamento de Física; funcionando con la misma mentalidad, el mismo empeño y las mismas máquinas. A continuación, un poco de la historia.

Después de varios intentos de montar la Fisired con software propietario (o sea Windows y sus derivados), se optó por seguir el modelo de los laboratorios de cómputo de los departamentos de física en universidades de países desarrollados (agregando el detalle que el software libre es gratis y no había que preocuparse de la respectiva licencia). En otras palabras, se decidió utilizar el sistema operativo Linux. Montar la red sobre Linux fue un proceso lento. Por razones que no vienen al caso (más que nada, falta de dinero), no se pudo contratar a un experto en redes que se llegara a hacer cargo de todo. De tal forma, la administración de la red quedó en las manos inexpertas y el tiempo libre pero toda la buena determinación de un grupo de estudiantes de física (siendo yo uno de ellos) cuya motivación era establecer lo que sería la primera red de computadoras con Linux en todo el campus.

Hardware y Software

La primera versión de Fisired utilizó Linux Caldera y se cambió luego a RedHat. Las máquinas eran DTK, Pentium II 200 MHz, 32 MB de RAM y 2 GB en disco duro. Cinco años más tarde se hizo la compra de dos nuevas computadoras con características similares: Pentium III 1133 MHz, 512 MB de RAM y 33 GB en disco duro. Tiempo después se logró que la Facultad de Ingeniería comprara memoria RAM, con lo que algunas máquinas llegaron a tener 64 MB en RAM y el servidor quedó con un poco más de 1 GB.

Cuando las máquinas ya eran demasiado obsoletas para soportar RedHat 8 se cambió a Linux Gentoo, que es una distribución que se compila casi desde cero, pero ofrece la ventaja de poder optimizar mejor el software para el hardware viejo con que se contaba.

Con el paso del tiempo la máquinas se hicieron aun más obsoletas y ya no soportaban las actualizaciones de software de Gentoo. Se decidió entonces utilizar el Linux Terminal Sever Project (LTSP), de manera que el servidor haría todo el trabajo y las máquinas viejas sólo prestarían su teclado, ratón y pantalla. Es decir, serían terminales tontas.

Todo esto se hacía simultáneamente al proceso de trasiego de partes entre las computadoras que morían sin remedio y las que aun tenían lo suficiente para mantenerlas funcionando.

En cuanto a las aplicaciones de software que la Fisired ha ofrecido, son aquellas que vienen con el software libre: OpenOffice, LaTeX, Octave, Emacs, Gnuplot y los compiladores de C/C++ y Fortran, entre otras.

Única en su género

En varios aspectos la Fisired presenta características únicas, las cuales no siempre son modelos a seguir, pero seguro que sí son modelos de inspiración. Por ejemplo, el hecho de que las terminales tontas sean máquinas con diez años de antigüedad es producto de la falta de apoyo económico y la persistencia de no dejar morir la Fisired. Lo cual me trae a otra de sus características especiales: sus administradores. Todos han sido estudiantes de la carrera de física que han aprendido Linux a base de uso frecuente y búsquedas en internet.

A lo largo de estos diez años, la Fisired se ha visto amenazada con su cierre. Muchos la han visto como un estorbo más que una ventaja. Esto se debe a que nunca faltan personas que quieren ver el beneficio inmediato subestimando el beneficio a largo plazo. Es decir, a los ojos de muchos, es mejor ver un laboratorio de cómputo con Windows lleno de estudiantes, en lugar de uno con Linux utilizado por algunos valientes curiosos.

Sin embargo, a pesar de los reveses, la Fisired ha tenido éxito. Su sola existencia es ya un logro per se y sus beneficios se extienden más allá de la necesidad de escribir un reporte o navegar en internet. La exposición directa del usuario a herramientas gratuitas de primer nivel (que pone a muchos paquetes caros en ridículo) provee del mismo software que los investigadores del primer mundo utilizan. Por ejemplo, para programar sólo se necesita un editor de texto y el compilador en la línea de comandos. Los artículos científicos y todo documento elegante se escriben utilizado LaTeX, creando gráficas con Xmgrace o Gnuplot. ¿En qué otro campo se ve que uno pueda adquirir el conjunto de herramientas profesionales de gratis?

El legado de Fisired

Aunque suene pomposo, la Fisired tiene su legado. El cual ha sido asimilado especialmente por los estudiantes de física. En el momento que la Fisired empezó a funcionar sobre Linux, se estableció un punto de compatibilidad con los departamentos de física en países avanzados. Menciono algunos casos en los que la Fisired jugó y ha jugado un papel esencial. Comento sobre ellos en particular porque son los que vi y viví yo mismo cuando era estudiante en la USAC. Estoy seguro que hay más ejemplos parecidos de los cuales no tengo conocimiento.

Formación de estudiantes Todo lo que uno aprende llega a servir, tarde o temprano. Este es mi propio caso. Cuando empecé la maestría en física en Texas, me mostraron mi escritorio y una computadora y me dijeron: “Esta va a ser tu máquina, aquí están los discos de instalación de Linux”. Lo que había aprendido en la Fisired fue invaluable. En los meses siguientes me terminé de dar cuenta del papel central que juega Linux como sistema operativo en la física computacional.

Camino a la investigación Gracias a la Fisired, fue natural la instalación del programa IRAF, el cual es una aplicación para análisis de datos e imágenes astronómicas. Dicho paquete fue utilizado por Eduardo Rubio (compañero de carrera y ahora tambíen columnista de la revista Magacín) en su trabajo de tesis de licenciatura.

Programación en paralelo La Fisired proporcionó la infraestructura necesaria para explorar el campo de la computación de alto rendimiento, en la cual se hace uso de supercomputadoras y computación paralela para desarrollar simulaciones de problemas complejos. Héctor Pérez (también compañero de carrera) estuvo detrás de lo que probablemente fue el primer intento de computación en paralelo en nuestro país. Desafortunadamente, debido a que las computadoras eran ya obsoletas y muy diferentes entre sí, los resultados de rendimiento no fueron lo que se esperaba. Además un proyecto de este tipo no puede avanzar mucho si únicamente cuenta con el tipo libre que un profesor le dedica de forma voluntaria.

Quiero comentar también acerca de un papel que la Fisired ha jugado y del cuál me percaté recientemente. En las universidades (al menos las de aquí en EEUU) existen salones llamados student lounges, los cuales son lugares en donde los estudiantes se reunen ya sea a trabajar, estudiar, leer el periódico, jugar ajedrez o simplemente socializar con los compañeros. Cada vez que paso frente al undergraduate student lounge aquí en el Departamento de Física de Maryland me recuerda fuertemente a la Fisired. Así que hasta en eso la Fisired hace que la USAC se parezca a las universidades del primer mundo.

Décimo aniversario

La idea de este post surgió mientras platicaba con Edgar Cifuentes, el pasado mes julio durante mi visita a Guatemala con motivo de ConverCiencia. Edgar Cifuentes ha sido el coordinador de la carrera de física durante los últimos años y el autor intelectual de Fisired. Fue gracias a su idea de parecernos a las universidades del primer mundo, que se inició el proyecto de la red Linux en el Departamento de Física de la USAC. El beneficio a largo plazo es tangible y los hechos lo comprueban.

Y como los números redondos son ideales para festejar, con esa excusa quiero enviar mis sinceras felicitaciones y agradecimiento a todos los que han contribuido en su momento a que la Fisired siga funcionando a pesar de todas las dificultades económicas y administrativas. La Fisired es testimonio de la voluntad que existe para hacer algo diferente y poder mejorar. Dados los modestos resultados, me deleita pensar en lo que se podría lograr con un poco más de apoyo.

Agradezco la información que me proporcionó Héctor Pérez y Walter Alvarez para escribir este post. Sé que me quedé corto en detalles y que seguramente no le hice justicia a todos. Así que todo protagonista de esta saga, siéntase libre de agregar o corregir en la sección de comentarios 🙂

¡Salud!

fisired-old

Así se veía la Fisired... de hecho todavía se sigue viendo así.

Addendum
Hablando de números redondos, ¡me acabo de dar cuenta que este es el post número 100!

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10 respuestas a Diez años de Fisired

  1. Walter Alvarez dijo:

    Estimado quasicompacto y demás estudiantes de la Licenciatura en Física, la fisired no ha muerto, haremos una reunión mañana 16 de febrero a las 16:00 para establecer los horarios y los encargados para mantener la fisired abierta. Esperamos la colaboración de todos y así tu triste realidad se transformará en alegría. Saludos

  2. Lamento informar que la fisired, MURIO! Si alguno es estudiante de fisica no me dejara mentir… No es ninguna broma… es la triste realidad para los que apenas empezabamos a utilizarla…

  3. Emmett dijo:

    Enrique: que buen comentario!, creo que no podriamos agregarle mas o quitarle algo a lo que escribiste.
    Creo que si se le hiciera justicia a todos tambien habria que ajusticiar a algunos.
    En la fisired creo que todos aprendimos mucho, desde el uso de monton de software, hasta chistes.

  4. Eduardo Rubio dijo:

    ¡Feliz Cumpleaños fisired! (Más vale tarde que nunca).
    Como dirían en buen chapín, mis primeros ‘tanes’ con Linux fueron en fisired… Enrique: Gracias por mantener la memoria de este lugar, y por mencionar la importancia capital de un centro de cómputo independiente y autónomo.
    Jóvenes ‘fisirederos’ aprovechen cada oportunidad que tengan de aprender de las computadoras.

  5. Pingback: D_S (dulios) 's status on Friday, 16-Oct-09 21:34:45 UTC - Identi.ca

  6. Pingback: Pablo Roberto Castellanos Diéguez (pablocastellanos) 's status on Friday, 16-Oct-09 21:16:37 UTC - Identi.ca

  7. Marcos Catu dijo:

    Que buen post, todo lo que escribio Enrique da nuevos animos a seguir optimizando recursos (y no solo me refiero a revivir maquinas, aunque ahora estoy usando una Pentium II con 128 de ram y 10gigas). Para algunos la fisired es como nuestro segundo hogar ja ja ja, similar a lo que Enrique llama undergraduate student lounge

  8. Enrique dijo:

    Gustavo, diste en el clavo.

  9. Gustavo A. Ponce dijo:

    Felicidades! Ciertamente FisiRed es un ejemplo a seguir. El trabajo de los estudiantes durante todos estos años ha sido extraordinario, esperemos que esto no sea interpretado por las autoridades como que “si pueden hacer maravillas con máquinas viejas, no es necesario comprarles nuevas”, sino como “si pueden hacer lo que hacen con esas máquinas, hay que apoyarlos y darles recursos para que hagan mucho más”.

  10. Hay que agregar que el sitio http://fisica.usac.edu.gt con su correspondiente correo electrónico nació desde fisired cerca de un año después y ha estado funcionando desde entonces

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