Entendiendo nuestra conciencia

Paseando por la revista Discover encontré un artículo increíble. Es una entrevista con Gerald Edelman, médico y biólogo celular que se dedica a la neurociencia. Ganador del Premio Nobel en 1972, su trabajo consiste en investigar el fenómeno de la conciencia.

Yo tenía la idea de que en el futuro lejano sería posible simular la conciencia misma. Después de leer este artículo me queda la sensación de que talvez eso sea posible más pronto de lo que habría imaginado, lo cuál es una gran sorpresa para mí. Así que a continuación sintetizo algunas de las ideas presentadas en la entrevista.

Para Edelman, la conciencia no es un enigma

En la gran teoría de la mente de Eldelman, la conciencia es un fenómeno biológico y el cerebro se desarrolla a través de un proceso similar al de la selección natural.

La conciencia es un proceso, involucra conocimiento de sí mismo, es lo que se pierde cuando uno se duerme y se gana de nuevo al despertar. Es continua, cambiante y susceptible a modificación por medio de la atención.

La ventaja evolutiva de la conciencia es la capacidad de planificación.

Distintos niveles de conciencia evolucionaron hace alrededor de 250 millones de años. Cuando el sistema nervioso de las primeras aves y mamíferos evolucionó de manera tal que la parte de categorización de percepción y la parte de memoria pudieron interactuar. En ese punto, el animal podía crear una escena en su mente y hacer conexiones con escenas pasadas. Pero el animal aún carece de la habilidad de la narración. Luego, en la evolución de los homínidos, otros circuitos neurales conectaron sistemas conceptuales resultando en un lenguaje y alto orden de conciencia.

El cortex cerebral es responsable en buena medida de la conciencia. Si uno extirpa una cantidad considerable del mismo, hay un punto en el que es debatible si la persona está consciente o no.

Eldelman considera que en el futuro será posible construir un artefacto dotado de conciencia. Agrega que

Si algún día creamos un artefacto consciente, éste no va a estar vivo. Eso puede horrorizar a algunas personas. ¿Cómo puede haber conciencia en algo que no está vivo? Hay personas que son dualistas, que creen que estar consciente es tener una especie de agente inmaterial que está fuera del dominio de la ciencia. El alma, flotando libre—y todo eso.

Podría haber gente que diga: “Si usted lo hace consciente, sólo incrementaría la cantidad de sufrimiento en este mundo”. Ellos piensan que la conciencia es lo que lo diferencia a uno, o lo que te permite tener un conjunto específico de creencias y valores. Uno tiene que recordarse que el cuerpo y el cerebro de este artefacto no van a ser los de un ser humano. Tendrá un cuerpo y cerebro único y será bastante diferente del nuestro.

Pero las cosas no se quedan sólo en la teoría. Edelman y sus colaboradores han puesto estas ideas en práctica y han creado lo que llaman dispositivos basados en el cerebro (brain-based devices). Estos dispositivos son pequeños robots con sensores de distintos tipos y que son capaces de movilizarse de un lugar a otro.

Un dispositivo basado en el cerebro no es un robot que está manejado por un programa de inteligencia artificial. Es mas bien manejado por una simulación de un cerebro basado en el de los mamíferos vertebrados. La diferencia con un cerebro real, aparte de ser simulado en una computadora, es el número de neuronas. A diferencia de un programa algorítmico, estos dispositivos son expuestos a situaciones determinadas y aprenden de ellas.

Edelman y compañía tienen un modelo con un millón de neuronas simuladas. Han encontrado que la simulación tiene actividad intrínseca. En primer lugar, las neuronas no solo responden a los estímulos externos de la percepción sino que también se conectan y disparan por sí mismas cuando no hay información sensorial. En segundo lugar, el modelo presenta ondas beta y gamma justo como un cortex cerebral. Y en tercer lugar, tiene un estado de reposo. Cuando el cerebro no es estimulado, todas las neuronas andan a la deriva, tal como ha sido descrito por los científicos estudiando a seres humanos cuando éstos no están pensado en nada.

Edelman concluye diciendo que el modelo presenta propiedades que son importantes para el proceso de la conciencia. Tiene la propiedad de la actividad interna, o sea que el cerebro ya está hablando consigo mismo.

El artículo tiene otros ejemplos y más detalles. Entender y explicar la conciencia es otro de esos temas que me apasionan. Me complace ver que la ciencia avance en este terreno considerado por muchos como fuera de su dominio.

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Esta entrada fue publicada en Computación, Divulgación de las Ciencias, neurociencia y etiquetada , , , , , . Guarda el enlace permanente.

4 respuestas a Entendiendo nuestra conciencia

  1. RENATO PALMA RAMOS dijo:

    Interesante, para aportar debo decir que debemos recordar que cuando dormimos realmente no “perdemos la conciencia”, hay activadas funciones superiores en la corteza cerebral de “vigilia” , que protegen al organismo de peligros; ademas las funciones “inferiores” coordinadas del tallo cerebral hacia abajo que mantienen las funciones automaticas como control de la temperatura, respiracion. No existe per se un instante en el que podamos afirmar con seguridad que “no estamamos pensando en nada”. Aunque es dificil algunas veces incursionar en este campo, podemos obtener alguna luz ,en el estudio de la TANATOLOGIA y en las experiencias de personas que han muerto clinicamente y luego han “regresado”.

    • ESTUARDO dijo:

      Un reportaje de Infinito dice que los científicos han descubierto neuronas en el corazón, las cuales ayudan en su funcionamiento. Además guardan memoria del tipo de actividades del individuo.
      En los casos de transplante de corazón, los pacientes receptores han manifestado que después del transplante han variado sus actividades o sienten ganas de realizar otras que antes no realizaban como por ejemplo practicar algún deporte.

      Saludos.

  2. Julio César dijo:

    Interesante, buen post

  3. Interesante artículo, no sabía que hubiera algún blog de ciencia en Guatemala, le voy a seguir la huella a este blog.

    Por cierto he enlazado el post a un sitio de promoción de noticias y artículos interesante. Pueden verlo y votarlo si quieren en: http://chuenga.net/story/entendiendo-nuestra-conciencia

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