Astronomía, Exploración Espacial y Aniversarios

Coincidí con un buen amigo, el Ing. Federico Salazar, director de investigación de la Facultad de Ingeniería de la URL, en la conferencia inaugural del Año Internacional de Astronomía 2009, el pasado lunes 12 en el Instituto Italiano de Cultura.

La conferencia dictada por el estudiante de doctorado en Astronomía Eduardo Rubio (físico guatemalteco) titulada “10 grandes pasos en 400 años de Astronomía” estuvo interesantísima, sobre todo porque esos 10 grandes pasos, tal y como lo aclaró el mismo Eduardo, son los que a él en lo particular le llaman la atención en la historia. Así que no escuchamos una fría conferencia académica sino que nos contaron los hechos históricos que han maravillado a un guatemalteco y lo llevaron a convertirse en investigador en el Astronomical Institute “Anton Pannekoek” de Amsterdam, y cuyo trabajo ahora es buscar pulsares en regiones galácticas donde nadie los ha encontrado aún.

Al finalizar, disfrutando de una agradable copa de vino por invitación de nuestros anfitriones italianos, comentamos el tremendo éxito que supone para la NASA los 5 años que llevan funcionando los robots exploradores de Marte (Mars Rovers) especialmente porque las expectativas iniciales eran que no durarían más de 3 meses en servicio.

Se trata de los robots Spirit y Opportunity. El Spirit llegó a Marte el 3 de enero de 2004 y 21 días después le siguió el Opportunity. Ambos fueron construidos tomando en cuenta las condiciones extremas de la superficie marciana, sin embargo, como nadie ha estado ahí y lo que sabemos de ese planeta lo hemos aprendido sobre todo en los últimos 40 años, no era posible anticipar con exactitud a qué se iban a enfrentar estos robots y bajo qué condiciones debían ser capaces de operar.

Su misión principal es la exploración geológica, estudian rocas y suelo marciano en busca de agua (o huellas de presencia de agua en algún momento de la historia) y envían enormes cantidades de información a la tierra, que luego son estudiadas por cientos de científicos. El costo de construirlos y llevarlos hasta el planeta rojo fue de US$800 millones.

El ingeniero Salazar me llamaba la atención sobre un hecho particular de estos dos dispositivos: su eficiencia. Para llevarlos a Marte se gastó una enorme cantidad de energía inicialmente, pero luego recorrieron una distancia tan grande utilizando muy poca y el trabajo que realizan y que produce información que se envía en forma de energía, no utiliza más recursos terrestres, por lo que el sistema casi se puede considerar una mítica máquina de movimiento perpetuo.

El aniversario no es sólo una frívola celebración. Resulta que más o menos el 55% de las misiones de la NASA a Marte han terminado en fracaso. De hecho, misiones posteriores, como el Mars Phoenix Lander, que partió en agosto de 2007 y llegó a Marte en mayo de 2008 (el viaje duró 296 días) no han alcanzado el grado de éxito de estos dos robots que actualmente siguen funcionando a pesar de accidentes o mermas en funcionalidad.

En la sesión de preguntas de la conferencia le pregunté a Eduardo sobre la relación entre la Astronomía y la Exploración Espacial y él nos contestó contándonos sobre otro par de prodigios de ingeniería: los Voyager 1 y 2. Al igual que el Spirit y el Opportunity empezaron su misión con expectativas limitadas y las han excedido por mucho. La idea es que gracias a estos viajeros disponemos de fotografías y análisis de regiones del Sistema Solar que no habría sido posible conocer de otra forma, de manera que Astronomía y Exploración Espacial se complementan la una a la otra.

Por cierto, ambos viajeros están ya cruzando la esfera de influencia del Sol y por tanto saliendo de nuestra vecindad planetaria.

El 2009 es un año de aniversarios. El Año Internacional de la Astronomía celebra precisamente los 400 años de los descubrimientos de Galileo y su telescopio, en 1609, pero también se cumplen 40 años de la llegada del hombre a la Luna, y claro, 5 años de presencia de trabajo de Spirit y Opportunity en Marte.

Páginas de interés:

De la NASA:
Spirit y Opportunity: http://marsrovers.nasa.gov/home/index.html
Voyager: http://www.nasa.gov/mission_pages/voyager/
El 15 y 16 de Enero se transmitirán (webcast) conferencias sobre los robots exploradores y se pueden seguir en: http://www.jpl.nasa.gov/events/lectures.cfm?year=2009&month=1

En Español:
http://www.circuloastronomico.cl/planetas/marte/marte4.html
http://es.wikipedia.org/wiki/Marte_(planeta)
http://es.wikipedia.org/wiki/Exploraci%C3%B3n_de_Marte

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Acerca de litomd

Ingeniero de Sistemas, Ingeniero Electrónico con maestría en Sistemas de Información.
Esta entrada fue publicada en Astronomía, Ciencia y Sociedad, Divulgación de las Ciencias. Guarda el enlace permanente.

3 respuestas a Astronomía, Exploración Espacial y Aniversarios

  1. Nancy dijo:

    Me encanta pasar por aquí a pesar de mi ignorancia y aprender siempre tantas cosas interesantes. Saludos y feliz fin de semana.

  2. litomd dijo:

    Diego,

    Gracias por el ofrecimiento. Fijate que en la conferencia Eduardo nos mostró un mapa de Guatemala con las áreas que todavía tienen cielos negros o cielos oscuros (sin contaminación luminosa) y la mayoría están en el norte, en Petén.

    El área de Atitlán está en gris, así que se puede decir que son cielos algo contaminados de luz artíficial, que produce un pequeño reflejo que se cuela en los telescopios y dificulta la observación. Pero eso no quiere decir que sea un mal lugar, de ninguna manera, es solo que aprovecho tu comentario para hablar de esto también.

    Una vez el Dr. Ponce (Gordoponce, que no ha escrito últimamente pero que seguro ya lo hará) me comentó que los mejores lugares para los observatorios son los planos de tierra firme, no es tan buena idea ponerlos sobre los edificios porque estos vibran, imperceptiblemente, y mueven los telescopios.

    Pero si hay entusiasmo y una noche despejada sin luna, casi cualquier lugar es bueno.

    Por cierto, encontré un juego de mapas de cielos oscuros y contaminación luminosa en:

    http://www.lightpollution.it/worldatlas/pages/fig1.htm

  3. Que interesante. Consideren el siguiente lugar como su casa para ir a discutir temas relacionados a la astronomía: http://www.hostaldellago.com . Técnicamente no se que tal es Atitlan como punto para observar las estrellas, pero les extiendo una invitación.

    Ya los agregué a mi netvibes. Espero estar en cosntante contacto. Adelante con el blog que en Guatemala hace mucha falta este tipo de iniciativas. Saludos,

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